Skjærtorsdag er torsdag mellom palmesøndag og påskeaften. Ukene som leder opp til påskeaften kalles gjerne den hellige uken, eller den stille uken. Dagene markeres som en del av fortellingen om Jesu guddommelighet, og om hans lidelse, død og oppstandelse. På skjærtorsdag fant det siste felles måltidet med Jesus og hans disipler sted. Hendelsene i historien legger grunnlaget for den hellige nattverden, som er et vanlig kristent ritual, til minne om Jesu tanker og handlinger. Kvelden markerer begynnelsen for de helligste tre dagene som følger.

Skjærtorsdag og den hellige uken

Etter palmesøndag begynte det jødiske presteskapet å konspirere for å myrde Jesus. Etter en uoverensstemmelse om at Jesus fikk vasket føttene sine med dyr olje, møter Judas Ischariot det jødiske presteskapet, og gjør en avtale om å selge dem Jesus.

Skjærtorsdag tar navnet etter et gammelt ord for å vaske seg, og henviser til at Jesus på denne kvelden bøyde seg ned og vasket føttene til hver av sine disipler, og fortalte dem at de skal elske hverandre.

Dette følges av et felles måltid som er utgangspunktet for hvordan kirken feirer nattverden. Der er noe uenighet om hvordan denne hellige handlingen (sakramentet) skal tolkes, eller om det skal tolkes. Jesus bryter opp brød og sier dette er hans kropp, og han deler ut vin og sier at det er hans blod.
En moderne tolkning vil for eksempel kunne si, at dette er et bilde på at man skal handle og tenke som Jesus.

Jesus er klar over hva han har i vente, og han vet at han er blitt forrådt. Dette gjør budskapet til merkedagen enda sterkere.

Folketradisjoner og moderne feiring av skjærtorsdag

Innen germansk synkretisme kan man se hvordan dagen også blir forbundet med gamle fruktbarhetsfester, blandet sammen med tanker om det onde. Kvinner ridende på kosteskaft skal i følge tradisjonen møte djevelen på Bloksberg på denne kvelden.

Innen katolsk liturgi markeres to ting på skjærtorsdag. Ofte feires nattverdens opprinnelse, med et ekstra fokus på nattverden og dens budskap. En symbolsk handling kan være vask av føtter. En annen variant er en «Tenabre» som er en lysmesse, hvor lysene gradvis slukkes, for å minne om den mørke veien mot Jesu død.